הספקטרום האוטיסטי (ASD – Autism Spectrum Disorder), המכונה בדרך כלל אוטיזם, הינו הפרעה התפתחותית מורכבת במוח הנגרמת משילוב של גנטיקה והשפעות סביבתיות/חיצוניות. הספקטרום האוטיסטי מאופיין, בדרגות שונות, על ידי קשיי תקשורת, קשיים חברתיים והתנהגותיים, והתנהגויות חוזרות ונשנות ונחשב להפרעה לכל החיים.

ההערכה היא כי 1 מכל 68 ילדים שאובחנו נמצא על הספקטרום האוטיסטי. עם הפרסום במאי 2013 של ה- DSM-5, המהדורה האחרונה של ספר האבחנות הפסיכיאטריות האמריקאי, כל הפרעות האוטיזם מוזגו תחת מטרייה אחת של אבחנת הספקטרום האוטיסטי (ASD).

בעבר, הם הוכרו כסוגים נבדלים, כולל הפרעת אוטיזם, הפרעת ילדות דיסאינטגרטיבית, הפרעה התפתחותית נרחבת לא משויכת (PDD-NOS) ותסמונת אספרגר.

הספקטרום האוטיסטי יכול להיות מזוהה עם מוגבלות שכלית, קשיים בקואורדינציה מוטוריקה ובקשב, בעיות פיזיות כמו קשיי שינה והפרעות במערכת העיכול.

ישנם אנשים הנמצאים בספקטרום האוטיסטי המצטיינים בכישורים ויזואליים, מוסיקה, מתמטיקה ואמנות.

שורשיו של האוטיזם הינם בהתפתחות המוקדמת מאוד של המוח.

יחד עם זאת, הסימנים והתסמינים הבולטים ביותר של אוטיזם נוטים להופיע בגילאי 2 עד 3 שנים.

מחקרים ממשיכים ללמד על שיטות יעילות לאבחון מוקדם של הספקטרום האוטיסטי, כאשר התערבות מוקדמת בעזרת טיפולים התנהגותיים ופרא-רפואיים יכולה לשפר את התוצאות. הגברת המודעות לאוטיזם הינה היבט מרכזי בעבודה עם אנשים הנמצאים על הספקטרום האוטיסטי.

מהי השכיחות של אוטיזם ?

הסטטיסטיקה בקשר לאוטיזם מזהה שבסביבות 1 מכל 68 ילדים נמצא על הספקטרום האוטיסטי – עלייה של עשרות מונים בשכיחות ב-40 שנים.

מחקר זהיר מראה כי עלייה זו מוסברת באופן חלקי בלבד על ידי יכולת אבחון ומודעות משופרים.

מחקרים גם מראים כי אוטיזם נפוץ פי 4-5 יותר בקרב בנים מאשר בנות. ההערכה היא כי 1 מכל 42 בנים ו-1 מכל 189 בנות מאובחנים על הרצף האוטיסטי.

הספקטרום האוטיסטי משפיע על עשרות מיליוני אנשים ברחבי העולם.

יתרה מכך, הסטטיסטיקות מראות כי שיעורי השכיחות גדלו ב-10 עד 17 אחוז מדי שנה במהלך השנים האחרונות.

אין הסבר מבוסס עבור גידול מתמשך זה, אם כי שיפור ביכולת האבחנה והשפעות סביבתיות הן שתי סיבות שלעתים קרובות נשקלות.

מהם הגורמים לאוטיזם ?

עד לא מזמן, התשובה לשאלה זו הייתה "אין לנו מושג". כעת המחקר מספק את התשובות.

בראש ובראשונה, אנו יודעים כיום כי אין גורם אחד לאוטיזם כשם שאין סוג אחד של אוטיזם.

במהלך חמש השנים האחרונות, מדענים זיהו מספר שינויים נדירים בגנים, או מוטציות, הקשורים לאוטיזם.

ברוב המקרים נראה כי הגורם הוא שילוב של מספר גנים הגורמים  לסיכון לאוטיזם וגורמים סביבתיים המשפיעים על ההתפתחות המוקדמת של המוח.

בהימצא נטייה גנטית לאוטיזם, מספר לחצים/דגשים "סביבתיים", מגדילים עוד יותר את הסיכון של הילד.

חלק מגורמי סיכון לאוטיזם כרוכים באירועים לפני ובמהלך הלידה.

גורמים אלה כוללים גיל מתקדם של ההורים בשלב ההתעברות (אמא ואבא כאחד), מחלה של האם במהלך ההיריון וקשיים מסוימים במהלך הלידה, במיוחד אלו המערבים מחסור (הפסקת זרימה) בחמצן למוח של התינוק.

חשוב לזכור כי גורמים אלה בפני עצמם, אינם גורמים לאוטיזם, אולם בשילוב עם גורמי סיכון גנטיים, הם מתגלים כמגדילים במתינות את הסיכון.

כמות הולכת וגדלה של מחקרים מראה כי אישה יכולה להפחית את הסיכון ללדת ילד עם אוטיזם על ידי נטילת ויטמינים לפני הלידה (טרום לידתיים) המכילים חומצה פולית ו/או תזונה עשירה בחומצה פולית (לפחות 600 מק"ג ביום) בחודשים שלפני ואחרי התעברות.

יותר ויותר חוקרים בוחנים את תפקידה של מערכת החיסון אצל אנשים הנמצאים על הספקטרום האוטיסטי.

החוקרים פועלים להגביר את המודעות והמחקר של נושאים אלה ואחרים, שבו למחקר נוסף יש פוטנציאל לשפר את חייהם של אלה המתמודדים עם אוטיזם.

מה זה אומר "להימצא על הספקטרום האוטיסטי" ?

כל אדם עם אוטיזם הוא מיוחד במינו (ייחודי). רבים מאלה שנמצאים על הספקטרום האוטיסטי הינם בעלי יכולות יוצאות מן הכלל במיומנויות ויזואליות וכישורים מוסיקליים ואקדמיים.

כ-40% הינם בעלי יכולת אינטלקטואלית ממוצעת עד מעל הממוצע. ואכן אנשים רבים הנמצאים על הספקטרום האוטיסטי מתגאים ביכולות המיוחדות שלהם והדרכים "הלא טיפוסיות" שלהם לראות את העולם.

אנשים אחרים עם אוטיזם חווים נכות משמעותיות ואינם מסוגלים לחיות באופן עצמאי.

כ-25% מהאנשים הנמצאים על הספקטרום האוטיסטי אינם מדברים מילוליים אולם יכולים ללמוד לתקשר בדרכים אחרות. המטרה שלנו היא לשפר את חייהם של כל אלה הנמצאים על הספקטרום האוטיסטי.

עבור חלק מהאנשים, זה אומר פיתוח והענקת טיפולים יעילים יותר שיכולים לסייע באתגרים המשמעותיים בתקשורת ובבריאות הפיזית.

עבור אחרים, זה אומר הגדלת הקבלה, הכבוד והתמיכה.